An Update on COVID-19 Vaccine Development

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Raymond Chan
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By Raymond Chan
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Head of Asian Desk – Retail
Date posted:
24 April 2020, 3:15 PM

新冠肺炎疫苗真可快將面世?

世界各地法寶盡出,奮力對抗新型冠狀病毒肺炎這個共同「敵人」,可惜迄今為止只能拖慢疫情擴散的速度,顯得治標不治本。其實,大家都明白到,若要成功戰勝新冠肺炎,唯一最有效的方法就是成功研發出疫苗。

很大程度上要感謝中國,在疫情初期就分享了新冠肺炎病毒的基因排序,目前已經有至少60種候選新冠肺炎疫苗,正在經由多間藥廠、生物科技公司和研究機構進行試驗

抗疫最強「武器」 臨床試驗階段

目前為止,美國生物科技公司 Moderna Therapeutics 所研發的疫苗 mRNA-1273,是最讓各方人士期盼的抗疫最強「武器」。此疫苗已經在美國華盛頓州進行臨床試驗,用於此次疫情中的高危群體,例如是前線醫護人員

澳洲的科研人員也不甘後人,現正加快進行大規模的人體測試,觀察過去幾十年以來一直用於治療肺結核病的現成疫苗,能否有效地保護前線醫護人員免受新冠肺炎感染。臨床測試中的新冠肺炎疫苗 Bacillus Calmette-Guerin(簡稱BCG),將會用於分布在澳洲全國各地的4,000位醫院前線醫護人員,務求從中了解此疫苗能否有效地紓緩新冠肺炎的病徵

BCG疫苗原本是用於對付肺結核病,如今每年仍會為超過1.3億個嬰兒接種。事實上,研究發現BCG疫苗還有其他本領,那就是有助增強人體「第一道防線」的防禦能力,免疫系統經「訓練」後可以對付更兇惡的病菌或病毒。其他國家如荷蘭、德國和英國,亦有進行同類型的測試

現階段還有20種次單位疫苗(Subunit Vaccine)在測試中,此方法是使用病原體一部分作為疫苗,引發適當的免疫反應,避免了使用整個病原體作疫苗而帶來的潛在風險。

12個月內面世  是否癡人說夢?

在今次新冠肺炎疫情下,候選疫苗被研發出來的速度可說是史無前例的,不過,無論是在實驗室測試還是人體測試階段,都可能會遇上絆腳石。而有關測試一般分為三個階段

1階段:招募數十位自願人士試驗新疫苗,藉此測試疫苗的安全程度,並觀察可能產生的副作用;

2階段:招募過百計的人士試新疫苗,通常是受感染的人士,了解疫苗的免疫能力;

3階段:做法跟第2階段相同,只不過是試新疫苗的人數是數以千計。

疫情嚴峻,為何不趕快推出疫苗,還要花時間進行測試呢?其實進行測試是非常重要而且是必須去做的,更不可以粗之過急,因為此舉可以篩走有安全隱患或效力欠佳的候選疫苗。不過,監管機構審批的程序還是可以加快的,尤其是相類似的疫苗曾獲通過測試

問題是新冠肺炎屬於新病原體,人類尚無已知的免疫力,而且製造疫苗的技術也未經相對的測試,因此,新冠肺炎要實現商品化供應,在12個月內恐怕不容易實現。

若演變風土病 長期作戰難免

先不說候選疫苗能否成功通過測試兼獲得監管當局開綠燈,其他潛在的絆腳石還包括生產能力及全球分銷按排。在目前的新冠肺炎疫苗競賽中,許多機構基本上欠缺足夠的生產能力;再者,要啟動一個全球的抗疫行動,當中或會涉及很多政治因素

說了這麼多,新冠肺炎這個肆虐全球的大流行病,或許已經到達頂峰;在疫苗面世之前,新增確診個案可能已告回落。無論如何,新冠肺炎疫苗始終能夠拯救眾多生命,尤其是新冠肺炎一旦成為風土病,即毋須境外輸入便能在社區內長年持續出現的疾病,或者演變成為會長期傳播的疾病,正如流行性感冒。若如是,新冠肺炎將來便有可能出現季節性的爆發。

此刻,大家最希望能夠做到的,就是盡可能更好地控制疫情。忠告大家:「謹記用肥皂和清水勤洗手,打噴嚏或咳嗽時要掩口,還有,感到不適就要避免接觸人群了!」

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